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El gran secreto de las proteínas
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01.02.12 - M. E. ALONSO

La Fundación BBVA premia al bioquímico Alexander Varshavsky

Su trabajo ha permitido descubrir el mecanismo que al fallar provoca enfermedades como el cáncer o el párkinson

El gran secreto de las proteínas

Alexander Varshavsky, en su laboratorio. :: R. C.

El bioquímico estadounidense, de origen ruso, Alexander Varshavsky, ha sido galardonado con el Premio Fronteras del Conocimiento que concede la Fundación BBVA en su categoría de Biomedicina por descubrir los mecanismos implicados en la degradación de proteínas, cuyo fallo rompe el equilibrio entre creación y destrucción celular y causa la aparición de enfermedades como el cáncer o el párkinson.

Varshavsky, motor del Instituto Tecnológico de California (Caltech), ha descubierto la existencia de las ubiquitinas: un conjunto de diminutas proteínas que forman un sistema clave para mantener el equilibrio entre la creación y destrucción celular que necesita un organismo para mantenerse sano. Las ubiquitinas actúan como etiquetas que se pegan a las proteínas que deben ser destruidas. Si alguno de los componentes del sistema está defectuoso puede ocurrir que se acumulen proteínas de más o de menos en una célula.

Si el número de proteínas excede una cierta cantidad, se rompe el equilibrio y se convierten en tóxicas pudiendo producir enfermedades neurodegenerativas tales como el párkinson o el alzhéimer. Por el contrario, si se rompe el equilibrio celular porque se han destruido más proteínas de las necesarias, lo que sucede es que hay una mayor tendencia a que se produzcan enfermedades inmunológicas o cáncer.

«Me siento un privilegiado»

Durante una conversación telefónica desde Pasadena para agradecer el galardón, «un premio tan joven, pero que ha reconocido ya a personalidades tan relevantes», Varshavsky aseguró sentirse un «privilegiado» por haber contribuido «al nacimiento de este campo y por participar en su desarrollo posterior». Según el investigador, la búsqueda de nuevos fármacos basados en las ubiquitinas es hoy una de las áreas con más actividad. «Tras tres décadas en continua expansión siguen emergiendo nuevas preguntas, nuevos problemas y nuevos descubrimientos fundamentales», reconoció.

A su juicio la búsqueda de nuevos fármacos basados en las ubiquitinas es hoy una de las áreas con más actividad. «Hay una ingente investigación médica en marcha, tanto en farmacéuticas como en universidades, para diseñar pequeñas moléculas que o bien inhiban o bien amplifiquen muchos aspectos funcionales de las ubiquitinas», apuntó.

«Una mala época»

Varshavsky reconoció que los recortes por la crisis en Estados Unidos están perjudicando a la investigación básica; situación que se repite en la mayoría de países europeos. «Estamos pasando una mala época para los científicos y la única respuesta es no tirar la toalla», espetó el premiado, quien se queja de la «cortedad de miras» de algunos políticos que rechazan invertir en ciencia porque no se consiguen resultados inmediatos.

La comunidad científica manifestó su satisfacción por el reconocimiento al bioquímico estadounidense. El ganador de la segunda edición del premio, el profesor Robert J. Lefkowitz, del Howard Hughes Medical Institute, aseguró que este reconocimiento «aporta gran brillo y distinción a los premios Fundación BBVA». En la misma línea se mostró Joan Rodes, director del Instituto de Investigaciones Sanitarias, del Clínico de Barcelona, para quien el trabajo del recién galardonado «abre nuevas vías para la investigación en terapias, aunque para llegar a las aplicaciones clínicas aún necesitamos mucha investigación básica».

Para Margarita Salas, del Centro de Biología Molecular Severo Ochoa (CSIC), el «premio es muy merecido». «El sistema de degradación de las proteínas es fundamental en multitud de procesos celulares, desde en la transcripción génica hasta en la reparación del ADN. Las ubiquitinas están en todas partes y todavía necesitamos mucha investigación básica para comprenderlas», manifestó la reconocida investigadora.

Los Premios Fundación BBVA Fronteras del Conocimiento, dotados con 400.000 euros, reconocen el papel de la ciencia y la creación cultural como impulsores del progreso y bienestar de la sociedad.